Европейское космическое агентство одобрило подготовку к проекту по перехвату «неизвестных комет» – будущих, еще необнаруженных целей. Это новый уровень в изучении комет, потому что все самые интересные объекты, которые в разные годы приближались к Земле, уже не могут дать ученым новых сведений. Пора вывести корабль-перехватчик далеко в космос, чтобы он попробовал поймать там редкую комету, когда такая появится в поле зрения.

Ученых сегодня интересуют кометы из облака Оорта, на краю Солнечной системы. Иногда эти объекты возрастом не менее 5 млрд. лет выбивает так, что они пролетают через внутреннее пространство системы, обычно всего один раз. У нас будет только один шанс обнаружить комету, просчитать ее траекторию и отправить зонд, но для этого он уже должен заранее «сидеть в засаде» в точке L2, на расстоянии 1,5 млн. км от Земли. И неизвестно, сколько времени ему там придется провести.

Перехватчик – это три аппарата в связке, которые разделятся непосредственно перед контактом с кометой. Модуль A несет камеры высокого разрешения, мультиспектральный сенсор, датчики пыли и магнитных полей. Модуль B1 оснастили плазменным детектором, водородным сканером и широкоугольной камерой. Модуль B2 – картографический, он должен составить карту кометы, а также задействовать масс-спектрограф.

На подготовку миссии уйдет порядка восьми лет, вероятный старт запланирован на 2028 год. В помощь перехватчику будут работать Pan-STARRS и Большой телескоп для синоптической съемки, которые помогут выявить подходящую цель. Не исключено, что вместо камня из нашей звездной системы астрономы предпочтут перенаправить перехватчик к новому пришельцу из межзвездного пространства, вроде обнаруженного в 2017-ом астероида 1I/Оумуаму́а. В любом случаи такие цели крайне интересны для науки.